¿Por qué los africanos viven en cabañas?

Cada vez que uno ve una imagen de una choza, piensa en África. De hecho, las cabañas han sido el sello arquitectónico definitorio de África y, en todo el continente, han sido el estilo de construcción preferido.

Las cabañas son una forma de espacio habitable. Las cabañas suelen ser redondas, con techo a dos aguas. Por lo general, están hechos de barro o arcilla, con una estructura de madera para sostener el edificio y un solo poste de madera en el centro, que sostiene el techo de paja.

Muchos críticos de África afirman que África no puede presumir de grandes culturas al sur de Egipto. Con eso, a menudo quieren decir que no hay evidencia arquitectónica de grandeza al sur de las pirámides. De hecho, la arquitectura o los restos arquitectónicos son la tarjeta de presentación aceptada de las llamadas ‘grandes culturas’.

Si bien la mayor parte de África no puede presumir de tal evidencia fósil, hay razones para creer que las elecciones arquitectónicas realizadas por los africanos hasta el momento no son tan accidentales ni tan simplistas como pueden parecer.

Por un lado, la mayor parte de África es de cálida a calurosa durante todo el año, sin un período prolongado de invierno. El período climático más incómodo son las lluvias largas, durante las cuales llueve mucho, sobre todo todos los días. Sin embargo, en la mayor parte de África, llueve, en lugar de llover. Eso significa un período de precipitación rápido y voluminoso, a diferencia de la lluvia en Europa, por ejemplo, que puede ser una precipitación ligera pero continua. Además, la mayor parte de África, que se encuentra en el ecuador, experimenta períodos de doce horas casi iguales para el día y la noche. Esto contrasta, por ejemplo, con Europa, donde en invierno, la oscuridad puede durar hasta dieciocho horas.

Como tal, la mayor parte de la vida en África se vive al aire libre. Se necesita un refugio solo para la noche, contra el frío y como refugio de los animales salvajes. Nunca ha habido necesidad de invertir tanto en vivienda como se ha hecho en Europa, por ejemplo. Estrictamente hablando, rara vez hubo una situación en África en la que la falta de vivienda hubiera puesto en peligro la vida. En muchas culturas africanas, los nómadas, los cazadores, los guerreros y los mensajeros solían estar fuera de casa durante largos períodos sin tener refugio.

Las cabañas suelen ser pequeñas y están hechas de barro o arcilla de río fácilmente disponibles, enyesadas sobre un esqueleto de ramas. Eran completamente económicos tanto en materiales como en mano de obra. En muchas culturas, las mujeres hacían el enyesado, mientras que los hombres techaban con paja. Entre los Maasai de África Oriental, la mujer construye toda la estructura, que se conoce como manyatta.

Debido a esta filosofía relajada de la vivienda, los africanos no estaban esclavizados por la adquisición de una vivienda como suele ser el caso en el mundo moderno. En el mundo globalizado de hoy, comprar una casa es un pasivo de por vida que obliga a vivir encadenado a una hipoteca, bajo la espada de Damocles de una ejecución hipotecaria. La explotación de este miedo en los EE. UU. contribuyó a la actual crisis financiera mundial.

También es digno de notar que casi todos los famosos monumentos arquitectónicos de las grandes culturas fueron construidos empleando mano de obra esclava, forzada y semi forzada. Eso nunca ha sido necesario en África al sur de las pirámides. De hecho, el refugio era tan económico que los nómadas podían alejarse de sus chozas en cualquier momento y caminar hacia la sabana, el epítome de la libertad.

También significó que ninguna familia se quedó sin vivienda porque la vivienda era inasequible, a diferencia del mundo actual, donde muchas familias se quedan sin hogar si experimentan un trastorno financiero a la mitad de su hipoteca.

En muchas partes de África, las cabañas se renovaron una vez al año, después de la temporada de cosecha y antes de las próximas lluvias. Este fue el período con menos trabajo y fue como un día festivo. La cosecha estaba lista y la próxima temporada agrícola aún no había comenzado. Las mujeres renovaron las paredes de las chozas enyesándolas con una nueva capa de barro o arcilla. Se utilizó arcilla de río de color blanco u ocre como acabado cosmético en el interior y exterior de la cabaña, así como en el suelo. Las comunidades que no tenían acceso a la arcilla del río usaban una mezcla de estiércol de vaca y lodo o ceniza.

Una buena ama de casa africana se tomaba este deber tan en serio como el cuidado de su propio cuerpo. Una esposa capaz podría identificarse por su(s) choza(s) impecablemente mantenida(s). La renovación regular también cumplió una importante función higiénica: la arcilla de río es un material muy limpio y saludable que desalienta la cría de insectos y otras plagas. Tanto la arcilla como el estiércol seco de vaca son similares a la ceniza en este aspecto. La ceniza de fuego para cocinar de madera quemada no venenosa es lo suficientemente pura como para usarse como alternativa a la pasta de dientes.

La renovación también le dio a la mujer una salida creativa: podía pintar cualquier motivo en sus paredes que quisiera. Los hombres volvieron a cubrir con paja la(s) choza(s), usando pasto, como pasto elefante, que en su mayoría fue cortado por las mujeres. Entre los Masaai, las mujeres hacían el trabajo de renovación ya que los hombres a menudo estaban ocupados con el trabajo de tiempo completo de proteger a la tribu de los leones y otros peligros que acechaban en la sabana.

Un efecto muy satisfactorio de esta renovación anual fue el efecto psicológico. Había un ambiente de renovación cada año; de nueva vida, de un nuevo comienzo, de limpieza del alma y de liquidación del pasado. Todos los años. Esta es una perspectiva psicológica muy saludable. Festivales con bailes y banquetes también acompañaron este período.

En el mundo de hoy, adquirir una casa tiene tal finalidad. Una sensación de estar arraigado y capturado por un edificio para toda la vida.

Debido a que eran de bajo costo, las cabañas también eran muy flexibles. Se podría construir una casa de chozas: una para cocinar, otra para dormir, otra para recibir visitas, etc. Cada vez que uno necesitaba una choza nueva, simplemente construía una. A los muchachos adolescentes se les dio un terreno donde podían construir sus propias chozas, a cierta distancia del resto de la familia. Su privacidad estaba asegurada y sus actividades dentro de sus chozas no eran de la incumbencia de nadie. Muchos adolescentes de hoy apreciarían la idea de tener su propia choza.

Las cabañas son muy cómodas y exactamente adecuadas para muchas partes de África. Esto se debe principalmente a los materiales de construcción utilizados. Tanto la arcilla como el pasto son buenos aislantes, pero son porosos y, por lo tanto, permiten un flujo libre de aire. A menudo hace mucho calor durante las tardes en África. La cabaña permanece fresca y es un lugar de descanso bienvenido. Por la noche, cuando bajan las temperaturas, la cabaña conserva su temperatura diurna, manteniendo abrigados a los habitantes.

Las cabañas también son de muy bajo mantenimiento. Una choza bien renovada solo necesita ser barrida una vez al día con una escoba de paja. No hubo necesidad de limpiar, pulir o quitar el polvo. Los accidentes con líquidos no fueron dramáticos porque el líquido simplemente fue absorbido por la tierra. El único peligro real era el fuego, ya que los techos de paja podían arder muy rápidamente, atrapando a las personas adentro.

Recientemente, un equipo de arquitectos en Suiza ha ‘descubierto’ las virtudes de la arcilla como material de construcción. La arcilla es un material resistente y duradero con el que es fácil trabajar. Aplicado correctamente, se puede utilizar para construir estructuras estables, duraderas y estéticas sin necesidad del uso de pintura y cemento. Lo más importante de todo, la arcilla es saludable. Ahora se ha demostrado que la arcilla filtra las toxinas del medio ambiente. Los materiales de construcción modernos como cementos, pinturas, rellenos y metales liberan toxinas que comprometen la salud y el bienestar humanos. Un edificio hecho de arcilla o barro es completamente ecológico, siempre que la fuente inicial fuera segura.

Los africanos sabían eso hace mucho tiempo. Las cabañas, hechas de materiales naturales de ‘tierra’, encajaban con su filosofía básica de aprovechar la naturaleza para todas sus necesidades, y solo en las cantidades necesarias. Por ejemplo, las calabazas y las calabazas se usaban como recipientes para la leche, el agua, la cerveza local, las gachas, la miel o cualquier otro líquido. Las ollas de cocina estaban hechas de arcilla, al igual que las ollas de agua. Los palitos de cocina estaban hechos de madera.

El agua almacenada en una vasija de barro tiene un agradable frescor natural y huele a tierra. Bebido de una calabaza, tiene un sabor amaderado adicional. Los alimentos cocinados en una olla de barro sobre un fuego de leña conservan un aroma terroso inimitable, especialmente los frijoles frescos o los platos de carne.

Las esteras para dormir o las esteras para sentarse se tejían con juncos o se hacían con pieles de animales, al igual que la ropa. Algunas personas construyeron una plataforma elevada de arcilla cubierta con pieles de animales o esteras de junco para que actuara como asiento o cama. Los taburetes estaban hechos de madera o tejidos con juncos. Las mujeres usaban joyas hechas de hueso, cuerno, madera, piedra, arcilla, cuentas o juncos tejidos. Los alimentos se transportaban o almacenaban en cestas tejidas de junco o en vasijas de barro.

Esta filosofía de vivir en armonía con la generosidad de la naturaleza llevó a cero basura, ya que todo era biodegradable. De hecho, hasta el advenimiento de la modernidad y la urbanización, África era un continente de belleza natural preservada en su totalidad.

Lamentablemente, los africanos de hoy en día se están subiendo al carro de las casas caras construidas con materiales derivados, que requieren una vida para pagar y una fortuna para reparar y mantener. Los materiales utilizados en los edificios modernos atrapan el calor, los olores y la humedad y, a menudo, se derivan de procedimientos que dañan el medio ambiente. Las casas carecen del efecto de bienestar de sentarse en una cabaña construida completamente con tierra. Están en consonancia con las tendencias modernas de hoy en día. consumismo inflado, autodefinición a través de la posesión y un despreocupado desprecio por el planeta.

Afortunadamente, algunos están redescubriendo el encanto de las chozas. Han sido rediseñados en algunos casos para ser mucho más grandes, con ventanas grandes o combinados en estructuras que se cruzan o se interconectan. Un famoso hotel en Nairobi, Kenia, se construyó utilizando este concepto, con paja tratada que se usa para techar.

De hecho, cada vez más personas están redescubriendo por qué los africanos vivían en chozas.

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