La conquista de África por un hombre

Tim Baily es más que un simple operador de safaris, es un hombre con un amor apasionado por su África natal, y con cierta justificación también puede afirmar que es un experto en el lado más violento de la política africana.

Durante los últimos ocho años, Tim, en sus esfuerzos por establecer su compañía de safaris transafricanos, se ha encontrado continuamente en medio de cualquier jugoso conflicto africano que parece estar hirviendo a fuego lento en ese momento en particular.

Tim lideró la primera expedición que atravesó el Congo de manera segura después de la guerra de Simba, y cuando su convoy de Land Rovers maltratados llegó al río Oubangui, que separa el Congo de la República Centroafricana, encontraron ambas orillas repletas de tropas africanas de gatillo fácil. Los dos países estaban listos para la guerra por un repentino desacuerdo sobre la forma futura de la «Unidad Africana».

El conocimiento de Tim de Swahili los salvó aquí. Pidió prestada una canoa nativa, cruzó el río remando para enfrentarse a las asombradas tropas congoleñas y las convenció diplomáticamente de que permitieran que el transbordador cruzara el río para recoger al resto oa su convoy.

Hoy, Siafu Safari Company es un negocio próspero. Lleva el nombre de la hormiga Siafu que no se detiene por nada. Si no puede rodear, pasar por encima o por debajo de un obstáculo, simplemente se abrirá paso a través de él. Los cuatro Land Rovers abollados originales ahora son reemplazados por flotas completas de vehículos nuevos y brillantes, y las rutas entre Londres y Nairobi están cuidadosamente planificadas. Hoy las expediciones de Siafu que cruzan África saben que llegarán a sus destinos, pero no siempre fue así.

Tim nació y creció en la granja de su padre en Kenia hasta que la independencia lo obligó a emigrar a Sudáfrica. Hace siete años, con el vendedor de autos Peter Hooper y un Land Rover de batalla corta, Tim dejó Durban al comienzo de lo que se convertiría en un viaje de 20,000 millas a través de una nueva y turbulenta África. El viaje duraría dieciséis dolorosos y peligrosos meses, y la mente de Tim se llenaría de la descabellada idea de organizar safaris por tierra con fines comerciales.

Para pasar por los nuevos países independientes de Libia, Tanzania y Kenia, Tim y Peter tuvieron que revisar cada elemento de su equipo y ropa y eliminar todo rastro de origen sudafricano.

Sus verdaderas dificultades comenzaron cuando intentaron salir de Kenia. Todas las carreteras principales hacia Etiopía habían sido cerradas debido a bandidos que asaltaban la frontera, el sur de Sudán también estaba cerrado y al oeste el Congo seguía siendo un campo de batalla sangriento disputado por mercenarios y rebeldes Simba.

Finalmente lograron encontrar un puesto fronterizo en Etiopía que estaba abierto en Kalem, cerca del lago Rudolph. A partir de ahí, les tomó 42 días de trabajo extenuante, sudoroso y agotador para cubrir 170 millas de las carreteras más sucias de África. Descargaban su Land Rover mil veces para arrastrarlo a través de lodazales tan grandes como el propio vehículo, o trabajaban como esclavos para ensanchar caminos que habían sido destinados a nada más que camellos.

En Addis Abeba se les negaron las visas para cruzar Sudán, pero en lugar de hacer un viaje de regreso por esos horribles caminos etíopes, optaron por continuar hacia el norte sin visas. Salieron de Etiopía, pasaron por alto el puesto fronterizo sudanés conduciendo a través del desierto y luego hicieron una carrera frenética sin parar a lo largo de la costa del Mar Rojo hacia Egipto.

Casi lo lograron, pero su mapa obsoleto había desplazado la posición de la frontera norte diez millas vitales.

Llegaron al puesto de salida sudanés creyendo que habían ganado su apuesta y estaban en Egipto, y fueron arrestados de inmediato cuando se dieron cuenta de su error.

Afortunadamente, no estaban muy bien vigilados, y mientras el oficial sudanés a cargo llamó por radio a Jartum para preguntar qué se debía hacer con ellos, lograron robar sus pasaportes y escapar frenéticamente por la noche a Egipto.

Casi de inmediato fueron arrestados nuevamente. Sus visas egipcias, que creían válidas por tres meses, eran válidas solo por un mes y ya habían expirado.

Con ironía, los dos viajeros explicaron que ninguno de los dos sabía leer árabe. Fueron llevados escoltados a Port Suez y recluidos allí en la cárcel durante dos noches antes de que finalmente se aceptara su declaración de culpabilidad.

Desde allí cruzaron los desiertos del norte de África para completar su viaje a Europa.

Para la mayoría de los hombres, esos dieciséis meses habrían estado repletos de suficiente aventura como para durar toda la vida, pero no para Tim Baily.

«Mi ambición», dice Tim, «era organizar expediciones para jóvenes, ofreciéndoles una aventura genuina mezclada con el romance de viajar a África que conozco tan bien. Quería mostrarles a los demás los pueblos y lugares fascinantes que he visto, y darles las mismas oportunidades de compartir la experiencia: y las emociones que han sido mías».

En Inglaterra, Tim Baily trabajó durante un año con la organización de inmigrantes sudafricanos y estaba listo para prepararse para un puesto de alto nivel cuando volvió a jugar con su futuro. Sintió que había aprendido lo suficiente sobre la gestión de oficinas y que su siguiente paso era aprender el comercio de viajes. Así que tomó una gran reducción de salario para trabajar como operador turístico. Después de ocho meses, renunció nuevamente y luego reconstruyó sus finanzas con seis meses de trabajos forzados excavando el túnel subterráneo para la nueva línea Victoria de Londres. Entonces estuvo listo para la mayor apuesta de todas: la compra de cuatro Land Rover de segunda mano y su regreso a África.

«Todos mis amigos y parientes pensaron que estaba loco», recuerda. «Solo un tonto, dijeron, arriesgaría su carrera de esta manera. Traté de explicar que no todos anhelamos las seguridades de la vida moderna, y que para mí había una sensación mucho mayor de realización en el tipo de También creía que debía haber un gran número de otros jóvenes aburridos de la seguridad y la rutina que podrían sentir lo mismo, y que estarían agradecidos y ansiosos por la oportunidad o despojarse de las cadenas de la civilización por un tiempo. unos meses en África».

«Traté de explicar la camaradería de un fuego de campamento por la noche, la majestuosidad de un elefante macho con las orejas extendidas listas para atacar, el esplendor lleno de polvo de una puesta de sol africana, o los sonidos o la música nativa flotando a través de la selva nocturna. El La misma incertidumbre de África hace que cada momento sea una experiencia nueva. África, les dije, es como ningún otro lugar en la tierra, y debo ver cada rincón de ella, y ayudar a otros a verla, antes de que desaparezca, porque lamentablemente es yendo.»

Entonces, en noviembre de 1968, Tim Baily lanzó la primera expedición Siafu a través de África; 50 hombres y mujeres jóvenes que conducían seis Land Rovers, para dos vehículos privados también se habían unido a su convoy. Sudán seguía siendo un obstáculo en lo que respecta a las visas, por lo que su ruta atravesaba el Sáhara argelino y el macizo de Hoggar, en dirección sur a través de colinas de piedra de hierro negro, montañas rojas salvajes y vastas arenas amarillas. En este viaje pionero, la tarea de mantener en funcionamiento sus antiguos vehículos puso a prueba todas sus habilidades mecánicas combinadas, pero Tim Baily estaba aprendiendo lecciones invaluables en mecánica de arbustos.

Al sur del Sahara este fue un período de violencia y agitación. El grupo de Siafu evitó el conflicto de Biafra, pero cuando pasaron por el norte de Nigeria encontraron puestos de control militares en todas partes a lo largo de la ruta y en repetidas ocasiones los Land Rover fueron detenidos y registrados por soldados descorteses que dejaban a los miembros de la expedición reempacar. Los retrasos eran interminables. Al entrar en Chad encontraron más tensión bélica. Los últimos restos de la Legión Extranjera Francesa estaban librando una guerra poco conocida contra miembros de tribus rebeldes en la antigua colonia de Francia y la parte norte de Chad era un torbellino de bandidos asaltantes.

Luego vino ese dramático cruce del río Obangui hacia el Congo. Las más recientes oleadas de sangre en aquella infeliz tierra habían sido dominadas hacía sólo unos meses, y en cualquier momento podían volver a estallar. Todo el país aún estaba nervioso y ansioso por disparar, y la expedición tuvo motivos para sudar una docena de veces a lo largo de mil trescientas millas de caminos selváticos y lodosos infestados de tropas antes de que finalmente cruzaran con seguridad a Uganda.

En África oriental por fin pudieron relajarse, visitar los grandes parques de caza, navegar por el Nilo Victoria hasta las cataratas Murchison y simplemente holgazanear y nadar en la costa de Kenia, actividades que siguen siendo una característica importante de cada Safari en Siafu. Cuando continuaron hacia el sur, se encontraron con una atmósfera política enojada mientras cruzaban de Libia a Rhodesia, pero fue su último momento de tensión. Cuatro meses y medio después de salir de Londres, la primera expedición de Siafu llegó triunfalmente a la ciudad sudafricana oa Johannesburgo.

Desde ese espeluznante viaje original, ha habido una docena y más de exitosos safaris Siafu, y el emblema de la hormiga Siafu pintado en la puerta blanca de un Land Rover se está convirtiendo rápidamente en un espectáculo familiar en los caminos del desierto y la jungla de África, el continente más duro. de ellos todos para viajes por tierra.

Hoy África se ha asentado de nuevo en una paz incómoda, si se pasan por alto los extraños golpes de estado aquí y allá. Pero como advierte Tim Baily a todos sus clientes: «Con toda una vida o experiencia en África, creo que no hay duda de que puedo llevarlos a su destino, pero no lo garantizo. Después de todo, ¿de qué sirve una aventura? sin un elemento de riesgo adjunto?»

NOTA: Este artículo fue escrito en 1971 cuando el autor hizo el viaje transafricano con una de las expediciones terrestres Siafu de Tim.

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